Descubriendo las praderas del Mar Rojo

Ciencia

30 de Enero del 2012

Artículo del Dr. Pedro Echeveste.

Cuando uno piensa en plantas marinas, en seguida le viene a la mente las algas que encontramos en costas y playas. Sin embargo, los océanos están poblados también por una amplia gama de especies vegetales, que van desde el microscópico fitoplacton a plantas tan evolucionadas como las que encontramos en tierra firme, compuestas por órganos como flores, raíces u hojas (que las algas no forman). En los océanos este grupo de plantas superiores lo integran las praderas oceánicas, las cuales crecen en fondos arenosos de aguas poco profundas, donde enraízan. Estas praderas cubren más de177.000 kilómetros cuadrados en todo el mundo (puede parecer mucho, pero para que se hagan una idea, toda la selva amazónica ocupa en torno a 6 millones de kilómetros cuadrados), y juegan un papel esencial en estos ecosistemas marinos, pues sirven como medio para el desarrollo de otros organismos, se encargan de captar el carbono atmosférico y evitan la erosión costera.


Una guía de reciente publicación y financiada por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza(UICN) nos recuerda su importancia. Así, en la “Guía de campo de pastos marinos del Mar Rojo“, elaborada por el Doctor Amgadal-Shaffai, de la Agencia Egipcia de Asuntos Ambientales(EEAA), encontraremos las 12 especies que forman esta comunidad vegetal en el Mar Rojo. De acuerdo con el Dr. al-Shaffai, hay 40 veces másespecies de flora y fauna en las zonas cubiertas por estas praderas que en las zonas de arena desnuda. “Las praderas marinas sirven de enlace entre los manglares y los ecosistemas de los arrecifes de coral, y si uno de estos tres ecosistemas interrelacionados se ve amenazado, su impacto afecta a los demás”, alerta.


En sus estudios en el área protegida de Wadial-Gamal, el Dr. al-Shaffai observó que cientos de especies marinas, incluidas dugongos, tortugas marinas, algas o moluscos, dependen directa e indirectamente de estas praderas. Además, el Dr. al-Shaffai calculó que un metro cuadrado de pradera marina puede producir hasta 10 litros de oxígeno al día, añadiendo que estas praderas también sirven como filtros de carbono eficiente.“Una hectárea de algas puede filtrar 830 kilogramos de carbono por año, lo que equivale a la cantidad de dióxido de carbono emitido porun vehículo en marcha durante 3.000 kilómetros“, exclama.


Las mayores amenazas para las praderas marinas son provocadas por el hombre, a través del dragado en zonas portuarias y navegables o por el vertido de aguas residuales o de abonos en tierras agrícolas próximas, lo que incrementa la proliferación de algas que agotan el oxígeno del agua. En opinión del Dr. al-Shaffai “existe un gran desconocimiento del importante rol que desempeñan estas praderas en los ecosistemas marinos”. Quizá sus esfuerzos por mostrarnos la riqueza de estas comunidades ayuden a concienciar a la población acerca del valor de conservar estas praderas. Esta guía está disponible gratuítamente en la siguiente dirección electrónica:


http://data.iucn.org/dbtw-wpd/edocs/2011-057.pdf





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